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17 minutos de celeritas

La velocidad de la luz
(340 aniversario del descubrimiento)

Galileo Galilei (1564-1642), el padre de la astronomía y física moderna, estaba obsesionado por conocerla. Sus contemporáneos pensaban que era instantánea, pero el italiano quería demostrar que no era así. Hizo varios experimentos con diferentes focos colocados en distintas colinas, pero la velocidad era tan alta que no podía medirla con los relojes de su época.

Muchos otros intentaron resolver este problema, pero no fue hasta 1676 cuando alguien dio con la solución. El astrónomo danés  (1644-1710) fue el primero en lograr una válida.

Ole Romer descubrió que la respuesta a la duda de Galileo se encontraba fuera de la tierra, donde las distancias son mayores y era más viable determinarla. Apreció que el lapso de tiempo que pasaba entre los eclipses de Júpiter con sus distintas lunas era más corto, cuando la Tierra se movía hacia Júpiter, mientras que era más largo cuando ésta se alejaba.

Teniendo esto en cuenta, calculó que la luz tardaba 22 minutos en cruzar la órbita terrestre. Estimó que la luz viajaba a unos 220.000 km/s un valor muy por debajo de la actual realidad (299.792,9 km/s), pero que en la época se dio por bueno porque en el siglo XVII no se conocía con tanta exactitud como ahora la distancia entre planetas. Hoy en día se sabe que aquellos 22 minutos de los que hablaba Ole Romer se cubren en tan solo 17 minutos, pero no resta mérito a su hazaña.

La velocidad de la luz en el vacío se simboliza con la letra c, proveniente del latín 'celeritas' (en español celeridad o rapidez).

Ya sabéis aquello de la relatividad: "todo es relativo excepto la velocidad de la luz". Que de momento (mientras no lo demuestre otro Einstein), se piensa que es un valor absoluto.


Texto de grilo agregado el 07-12-2016.
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